Дрофа

Если символом африканской саванны можно считать страуса, то символом степей достойна стать дрофа. Это одна из самых крупных летающих птиц Земли: вес самцов 16-  20 кг, размах крыльев — 2,3 м. Неутомимые ходоки и бегуны, дрофы и летают быстро — правда, невысоко, да и взлететь могут лишь с разбега. Зимуют дрофы на юге Украины, в Закавказье, Иране и в Китае, гнездятся на юге Европы и Сибири. В России основные места гнездования дроф сосредоточены в Саратовской и Волгоградской областях и в Забайкальском крае.

Самцы вдвое больше самок. Собираясь весной на токовых площадках, дрофичи топорщат перья, закидывают голову, распускают крылья и хвост, раздувают зоб, вступают в потасовки. А вот певцы они неважные: их голоса напоминают треск, урчание, икание и вой. Может, поэтому на току самцы благоразумно помалкивают, полагаясь больше на внешность? Всем остальным занимаются самки: устраивают гнездо — ямку в земле, 28 дней насиживают 2-3 округлых пятнистых яйца, отводят врагов, кормят птенцов.

Птенцы быстро покидают гнездо и скоро начинают самостоятельно питаться насекомыми, особенно муравьями и их куколками («муравьиными яйцами»). Взрослые всеядны — едят побеги, семена, жуков, саранчу, грызунов и лягушек. Когда-то на дроф нещадно охотились, но и после запрета охоты их численность падает. Виной тому — распаханные степи, химическая борьба с насекомыми, работа техники на полях. Кроме того, дрофы поздно взрослеют — самцы в 5-6 лет, самки в 3-4 года. Да и плодовитость их невелика: в выводке 1-2, редко 3 птенца. Осенью дрофы становятся легкой добычей браконьеров. У птиц нет копчиковой железы, которая выделяет жир для смазывания перьев. В непогоду оперение намокает и птица не может взлететь.

Дрофа занесена в Красную книгу России и Красный список Международного союза охраны природы. Чтобы спасти эту редкую ныне птицу, создаются специальные заказники и питомники.